Aitor Argote (Mercabilbao): “La adaptación constante es imprescindible para seguir siendo relevantes y competitivos”

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Entrevista al CEO de Mercabilbao, Aitor Argote 

Aitor Argote, CEO del mercado mayorista vizcaíno, confirma que el aumento de los costes es un capítulo que le preocupa y que ocupa gran parte de los esfuerzos de gestión del equipo directivo de Mercabilbao. / MB

Nerea Rodriguez. Redacción. 

La apuesta por la sostenibilidad, el ahorro de costes, la capacidad de resiliencia, la falta de mano de obra, las cifras de comercialización en frutas y hortalizas o la situación del proyecto de Mercabilbao next, el futuro nuevo Mercabilbao en una nueva ubicación, son los temas que aborda el CEO de Mercabilbao, Aitor Argote, en su análisis anual del merca vizcaíno haciendo hincapié en que es necesario adaptarse para mantener esa posición de referencia en el mundo de los mercados mayoristas que juegan un papel crucial en la cadena de suministro alimentario.

Valencia Fruits. ¿Qué reflejan las cifras del último ejercicio de Mercabilbao?

Aitor Argote Ibáñez. Durante el ejercicio 2023 hemos tenido una cifra de negocio de 4,3 millones de euros, 3 mil euros superior al 2022, ahora bien, el resultado de explotación, respecto del mismo año ha experimentado una disminución del 12% por el incremento de costes en algunos contratos, que, afortunadamente se ha visto amortiguado por el efecto positivo del alza en los tipos de interés. Nos ha venido bien, si bien es “pan para hoy”. 

La tendencia a mayo de 2024 se mantiene, ya que el incremento tarifario pactado, se compensa con el aumento en el coste de los contratos.

“La comercialización de frutas y hortalizas en Mercabilbao experimentó un crecimiento del 2,5% en 2023”

“Este año 2024 ha empezado con más fuerza, con un crecimiento del 4,4% en cantidades, si bien, las hortalizas, el km 0 y las patatas han cedido precios”

VF. ¿Cómo han funcionado las transacciones de frutas y hortalizas?

AAI. Con la información numérica que disponemos, podemos afirmar que la comercialización experimentó un crecimiento del 2,5% en 2023, respecto de 2022 y el precio, promedio, un 9%. Estamos hablando de 234.579 toneladas vendidas y un aumento en precios en frutas, hortalizas, km 0 y patatas, frente a una bajada en plátanos, respecto de 2022. Este año 2024 ha empezado con más fuerza, con un crecimiento del 4,4% en cantidades, si bien las hortalizas, el km 0 y las patatas han cedido precios. Fruta y plátanos cotizan al alza, recuperando los últimos el diferencial perdido en 2023. Habrá que analizar la evolución de la fruta de hueso, que apenas va despegando, para visualizar cómo nos queda la foto final del año.

VF. A la vista de la incertidumbre que rodea en general a toda actividad económica y en especial al mundo de frutas y hortalizas, ¿cómo describiría la capacidad de resiliencia de las empresas operadoras de Mercabilbao?

AAI. No sé si es muy acertado hablar de incertidumbre respecto de la actividad económica de Euskadi. Me refiero a que desde principios de 2021 nos hallamos en situación de crecimiento económico sólido de manera continuada, si bien el último año la intensidad ha pasado a crecimiento moderado, aunque ya apunta a la recuperación de la solidez de manera próxima. El consumo privado mantiene el vigor de los meses anteriores, la producción industrial mejora y los servicios siguen impulsando el crecimiento y el empleo, mes tras mes, con récords de cotizantes a la Seguridad Social y descenso del desempleo, que, a su vez nos lleva a un incremento recaudación en el sector público.

Dicho lo cual, para contestar a tu pregunta, te diré que, la resiliencia de las empresas operadoras de Mercabilbao se puede describir como una combinación de innovación, diversificación, sostenibilidad, colaboración, eficiencia, y una proactiva gestión del riesgo. Este tipo de estrategias son las que van a permitir a las empresas del sector hortofrutícola, no sólo sobrevivir en tiempos de incertidumbre, sino también aprovechar las oportunidades que surgen de los cambios en el mercado. Ya lo proclamábamos hace unos años en Mercabilbao mediante el lema “Innovar para no tener que cambiar”.

VF. ¿Hay relevo generacional en el mundo mayorista de Mercabilbao? ¿Hay forma de atraer a gente joven? ¿Cómo puede ayudar la dirección en este reto?

AAI. Quizá no todo el relevo deseable, pero sí hay una parte importante de empresas mayoristas de Mercabilbao que están en la segunda y tercera generación, lo que representa un importante desafío para asegurar la continuidad y evolución del mercado. 

“Atraer a gente joven y facilitar su integración en este sector requiere un enfoque valiente”

Atraer a gente joven y facilitar su integración en este sector requiere un enfoque valiente, para lo que las empresas operadoras del sector deberían aplicar acciones novedosas, dándole una pequeña vuelta al sector y a su forma de trabajar. No es una tarea fácil, pero cuanto antes se interioricen los cambios que está experimentando la sociedad, antes se verán los resultados de este cocinado, para lo que no hay recetas mágicas. Ahora bien, sí podemos mencionar algunas acciones a modo ingredientes, tales como dar a conocer el sector, destacando su importancia y compartiendo casos de éxito, mediante eventos y jornadas de puertas abiertas, participar en programas educativos de formación dual, implementar tecnologías digitales que modernicen el proceso de compra-venta de manera que el sector sea más atractivo y, como no, ofrecer condiciones laborales atractivas que permitan un equilibrio entre la vida profesional y personal, algo altamente valorado por las generaciones más jóvenes. De igual manera, propiciar un ambiente de trabajo moderno y tecnologías que faciliten el trabajo, hará el sector más atractivo.

Desde Mercabilbao y el ámbito público en general, podemos acompañar a las empresas del sector, ahora bien, primero son ellas quienes deben romper el paradigma.

VF. Otro tema que se repite en el sector hortofrutícola es la falta de mano de obra. ¿Es patente esta problemática en Mercabilbao?

AAI. Efectivamente, la falta de mano de obra es un problema que afecta a muchos sectores, incluyendo el de los mercados mayoristas como Mercabilbao. Así nos lo manifiestan regularmente desde las empresas operadoras, que ven escasez de trabajadores para tareas comerciales, de almacén, de atención a clientes, de gestión y administración, así como en el ámbito de la logística y el transporte, no sólo de personal para carga y descarga, sino la falta de chóferes.

Y aquí, retornamos a la respuesta anterior sobre las estrategias para mitigar la esta ausencia de mano de obra, más acuciante en momentos, como el actual, que rozamos el pleno empleo en el País Vasco.

VF. ¿Qué iniciativas se han adoptado para, en la medida de lo posible, ahorrar en costes?

AAI. El aumento de los costes es un capítulo que nos preocupa mucho y que está ocupando gran parte de nuestros esfuerzos, puesto que sólo en tres capítulos, como son la energía eléctrica, la vigilancia y control de mercado y la limpieza y gestión de los residuos, el incremento sufrido en los nuevos contratos supera el millón de euros. Es cierto que veníamos de una situación muy estable durante los últimos años de inflación desbocada, puesto que traíamos contratos firmados con anterioridad a precio fijo hasta 2023 y llegado el momento actual y la licitación de los nuevos contratos, ha llegado el momento de la actualización de precios con el sopapo de la realidad. 

Para mitigar estos efectos, desde la dirección de Mercabilbao ya veníamos adoptando diversas iniciativas para ahorrar en costes a la vez de mejorar la eficiencia operativa del mercado, tales como la sustitución de luces convencionales por iluminación LED eficiente. En este mismo sentido, se han venido implementación programas de reciclaje y compostaje para gestionar los residuos de manera más eficiente, reduciendo los costes asociados con la eliminación de residuos y promoviendo, mediante campañas, las prácticas sostenibles. Asimismo, el proceso de digitalización y el uso de tecnologías avanzadas, nos está permitiendo el uso más eficiente de los recursos, a la vez de la generación de datos para modelos predictivos de futuro.  El establecimiento de programas de mantenimiento preventivo para las instalaciones y equipos contribuye también a la reducción de averías y los costes de reparación inesperados.

“La sostenibilidad es un asunto que va en el ADN de Mercabilbao”

VF. Mercabilbao y la sostenibilidad, ¿qué acciones reflejan este compromiso?

AAI. La sostenibilidad es un asunto que va en el ADN de Mercabilbao. No en vano, allá por 2003 nos certificamos en la ISO 14001 y actualmente trabajamos con la agenda 2030 para el cumplimiento de los ODS (objetivos de desarrollo sostenible). Por poner unos datos visuales, en 2023 reciclamos casi el 36% de los residuos, conseguimos una reducción del 2,4% en el consumo de agua y un 2,8% en el consumo eléctrico. 

“Destacamos la reducción del Desperdicio Alimentario, con la colaboración con el Bancos de Alimentos de Bizkaia para donar productos que aún son seguros y nutritivos para el consumo”

En línea con lo comentado en la pregunta anterior, las acciones en este campo, además de pretender un planeta mejor, tienen su efecto en una reducción de costes, entre las que destacamos la reducción del desperdicio alimentario, con la colaboración con el Banco de Alimentos de Bizkaia para donar productos que, aunque no son aptos para la venta, aún son seguros y nutritivos para el consumo, la implementación de programas de gestión de residuos que incluyen el reciclaje y el compostaje de desechos orgánicos, la eficiencia energética y el uso de energía verde y los programas de educación ambiental. Apuntar también, que estamos en proceso de sustitución del único vehículo de nuestra flota, la furgoneta, por una eléctrica para el transporte interno y otros quehaceres del mercado.

VF. Ante los cambios de consumo, nuevas tendencias en torno a la alimentación, modalidades de compra-venta… ¿cómo encaja en esta nueva realidad un modelo de negocio como los mercas? ¿Cómo de adapta Mercabilbao a esta nueva realidad?

AAI. Los mercas son mercados mayoristas de alimentos frescos que juegan un papel crucial en la cadena de suministro alimentario, enfrentándose a los cambios de consumo y nuevas tendencias en torno a la alimentación y modalidades de compra-venta. Por ello, la adaptación constante se hace imprescindible para seguir siendo relevantes y competitivos. Ahora bien, esto no depende sólo de Mercabilbao SA, que simplemente puede acompañar en el proceso, sino que las empresas operadoras son quienes tienen la última y principal palabra para encajar esta realidad. Ya los hemos comentado antes al abordar la pregunta de la situación de incertidumbre, la innovación es la clave para que haya un futuro feliz. Ya lo decía nuestro bilbaíno universal, don Miguel de Unamuno, nacido en calle Ronda, misma en la que surgió el comercio mayorista de frutas en Bilbao, que “el progreso consiste en renovarse” y precisamente, poner puertas al campo no va, sino a limitar la recolección de los frutos empresariales en este sector. 

Desde Mercabilbao estamos trabajando en temas como análisis de plataforma de e-commerce que permiten a los minoristas y mayoristas realizar pedidos en línea, mejorando la eficiencia y conveniencia en el proceso de compra, pero claro, nuestra acción es sólo propositiva o de acompañamiento, porque no somos nosotros los actores en la venta de productos hortofrutícolas, sino las empresas operadoras del mercado.

Otros puntos hacia los que se debe evolucionar son, además de la adopción de tecnologías digitales, la mejora de sus infraestructuras logísticas, y el enfoque en la sostenibilidad y los productos Km 0 para adaptarse a las nuevas realidades del consumo y las modalidades de compra-venta. Estas adaptaciones son esenciales para mantener la relevancia y competitividad de Mercabilbao en un mundo en constante cambio.

“El proyecto de ‘Mercabilbao next’ Progresa adecuadamente, si bien algo más lento de lo que se podría esperar”

VF. A junio de 2024, ¿en qué punto se encuentra el proyecto de ‘Mercabilbao next’?

AAI. Progresa adecuadamente, si bien algo más lento de lo que se podría esperar, porque no es fácil montar una infraestructura de tamaño tal de la noche a la mañana y menos en un territorio con una orografía verde y maravillosa con sus montes y valles, pero por ello, no menos complicada.

La empresa consultora contratada ha ido validando distintas posibilidades en el T.H. de Bizkaia, cada cual con sus pros y contras. Pensemos que las características básicas deben ser terrenos libres de contaminación de superficie mínima superior a las 13 hectáreas que actualmente contamos, con una buena base de edificabilidad en un entorno con posibilidades futuras de expansión, próxima a Bilbao y/o a sus grandes núcleos poblacionales. Dado que la logística y el transporte juegan un papel esencial en la actividad prevista, las localizaciones en este proceso de selección deben estar próximas a infraestructuras importantes, relacionadas con las diferentes formas de transporte, tales como, puertos, aeropuertos, líneas ferroviarias, servicios de transporte por carretera y similares. A su vez, el entorno debe estar bien comunicado, cercano a nudos de comunicaciones importantes, que permitan la conexión directa del transporte de cercanía.

Ahora bien, no sólo vale con elegir dónde, sino que haya disponibilidad de terrenos y, además, que todas las Administraciones concernidas, cada cual competente en su materia aprecien y autoricen su localización, tarea que se antoja larga. Confiemos que los procesos electorales nos den un respiro para coger aire y continuar, porque la opción de cruzarse de brazos y ver los trenes pasar, tiene más inconvenientes que ventajas.

Accede a la entrevista en las páginas 4-5 del dossier de Euskadi en el ejemplar de Valencia Fruits. 

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