La COVID-19 no frena la innovación en la industria agroalimentaria

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Las proteínas alternativas, la alimentación saludable o las técnicas analíticas resumen un 2020 en el que no cesa la innovación pese al impacto del COVID-19

2020 será recordado también como el año en el que una tendencia con recorrido como la  alimentación saludable. / CNTA

Valencia Fruits. Redacción.

En un año inevitablemente marcado por el COVID-19 en el ámbito  económico, sanitario y social, ha quedado patente que la pandemia ha propiciado algunos cambios  de calado pero, al mismo tiempo, ha sido un acelerador en la adopción de tecnologías, la  implantación de tendencias y la generación de oportunidades para la industria agroalimentaria.  Así lo ha detectado CNTA, Centro Nacional de Tecnología y Seguridad Alimentaria, en su labor de  vigilancia durante este 2020, viniendo a confirmar muchas de las reflexiones que sus expertos  proyectaron en la serie especial de reportajes Panorama Alinnova, publicada en enero. Vectores  como la sostenibilidad, la salud y la pujanza de las tecnologías emergentes se presentaban en  dicha proyección como aspectos clave a tener en cuenta para el sector agroalimentario y, finalmente,  han sido protagonistas durante estos 12 meses en los que la ciencia, la tecnología y la innovación  también nos han dejado notas positivas.

En los 7 artículos de la serie Panorama Alinnova 2020, unos 30 expertos de diferentes áreas de CNTA,  avanzaron tendencias para las empresas del sector en torno a la investigación, los desarrollos y las  innovaciones en materia de alimentación, en base a lo vivido en el año anterior y a su análisis de la  actualidad. Aunque el shock inicial del COVID-19 pudo parecer en un principio un freno para muchos  de esas tendencias, finalmente ha actuado como un acelerador de algunas de las tendencias más  relevantes que ya se venían observando.

Un ejemplo claro es la consolidación de la proteína vegetal como una alternativa más que presente  en muchos productos de los lineales. Marcas como Maheso o Campofrío son las últimas en unirse a  esta tendencia con sus propios lanzamientos y seguir la estela que también han iniciado en España  distribuidores como Lidl o Aldi con nuevas propuestas. De cara a 2021 se atisban movimientos a  tener en cuenta, como el lanzamiento de la McPlant por parte de McDonald’s, mientras las  predicciones de crecimiento de mercado e inversión siguen en alza. Los retos en este ámbito de  innovación siguen siendo el aumento de la aceptación en el consumidor, la mejora del perfil  nutricional de las soluciones existentes y los avances en otras categorías de producto menos  exploradas como el pescado o el marisco. Paralelamente a las fuentes vegetales de proteína, se sigue  profundizando sobre el potencial de otras como las celulares y las basadas en fermentación, en  aras de una cadena alimentaria más sostenible.

También alineados con el concepto de sostenibilidad han estado los diferentes desarrollos de  packaging en base a materiales bien reciclados bien susceptibles de ser 100% reciclable, otra de  las notas predominantes en este 2020. Al mismo tiempo que se han intensificado los lanzamientos  basados en r-PET o en envases fabricados a partir de residuos por parte de grandes marcas,  especialmente en el subsector de las bebidas, han proliferado las referencias al packaging sostenible en el etiquetado. Cabe destacar que planes estratégicos como el De la Granja a la Mesa  de la UE, eminentemente enfocados a la sostenibilidad, seguirán influyendo en este tipo de  innovaciones por parte de la industria alimentaria y auxiliar, al igual que la tendencia regulatoria  hacia la progresiva prohibición de plásticos de un solo uso.

Los grandes cambios de hábitos y comportamientos de consumo a raíz de la pandemia, no  han impedido que se consoliden los desarrollos y proyectos orientados a la sostenibilidad  en la cadena alimentaria, la búsqueda de la mejora del perfil nutricional o al impulso de  tecnologías emergentes aplicadas a la producción de alimentos, tal y como avanzaron los  expertos de CNTA en la serie especial Panorama Alinnova.

La preocupación por la salud de los consumidores llevó en su día a una institución como la EFSA a  estudiar los efectos cumulativos de los pesticidas, publicando sus primeros resultados en la primera mitad de este 2020. El uso de plaguicidas es uno de los asuntos más vigilados en lo que  respecta a la Seguridad Alimentaria y la máxima autoridad en este campo a nivel europeo lanzó sus  primeras conclusiones apuntando a hipotéticos riesgos del uso combinado de productos  fitosanitarios en el sistema nervioso y el sistema tiroideo. A falta de profundización para conclusiones  más trascendentales, estas investigaciones continuarán, asó como todas aquellas relativas a  contaminantes o patógenos, especialmente los asociados al cambio climático, otro de los ámbitos  en los que se ha dado mucha actividad durante este año merced a los informes de FAO, CLEFSA y  Red EREN.

2020 será recordado también como el año en el que una tendencia con recorrido como la  alimentación saludable, sustentada en estrategias como la mejora del perfil nutricional de los  productos alimentarios, no solo se consolidó entre los consumidores, sino que abrió nuevas puertas  a la innovación. La pandemia de COVID-19 ha reforzado la idea de que contar con un sistema inmune  robusto puede ayudar a resistir a amenazas para la salud y que, en consecuencia, la alimentación  puede jugar un papel crucial en esa ‘línea de defensa’. Especialmente en la primera mitad de año,  creció de manera sustancial el interés por los alimentos funcionales y el llamado fenómeno de la  inmunonutrición, que se presenta como un campo propicio para la innovación y la generación de  nuevas oportunidades de negocio para las empresas alimentarias.

La digitalización se ha convertido en otro de los leitmotiv del año, no ya porque su significado haya  reafirmado su sentido en determinadas formas de consumo o en la adaptación de rutinas de trabajo  en todos los sectores productivos, sino también por la innegable pujanza de tecnologías emergentes  y ligadas de una manera intrínseca al concepto de digital. Así, se han dado pasos en innovaciones  basadas en tecnologías emergentes como la Inteligencia Artificial o el Machine Learning orientadas  a diferentes fases de la producción alimentaria: desde el diseño de producto hasta el control  ambiental en superficies o las técnicas de análisis sensorial, por poner algunos ejemplos. Además, el  COVID-19 ha puesto sobre la mesa la relevancia de contar con tecnologías que permitan el  almacenamiento y el tratamiento de grandes volúmenes de datos. Las empresas del sector  agroalimentario no son ajenas a esa penetración de las tecnologías facilitadoras y conceptos como la monitorización y automatización apuntan a seguir cobrando un papel clave en el desarrollo de su  competitividad.

Estos y otros temas sobre los que se reflexionó en Panorama Alinnova 2020 y que han evolucionado  durante el año seguirán constituyendo focos de interés para las empresas del sector agroalimentario.  Por ello, en su objetivo de posicionarse a la vanguardia de las innovaciones tecnológicas aplicadas a  la cadena alimentaria, CNTA volverá a publicar una nueva edición de Panorama Alinnova, que de  nuevo estará fundamentada en el análisis de un equipo interdisciplinar de expertos en diferentes  áreas y tratará de aventurar los aspectos en los que estar vigilantes de cara al próximo 2021  basándose en la labor de vigilancia competitiva llevada a cabo a través de la plataforma Alinnova.

En esta herramienta dirigida a las empresas asociadas a CNTA se han publicado durante todo 2020  más de 6.000 noticias, alertas alimentarias, novedades legislativas y artículos científicos,  filtradas desde más de 100 fuentes de información especializadas en el mundo agroalimentario.  Panorama Alinnova 2021 verá la luz en la primera quincena de enero del próximo año.