Limón de Europa: un sector vertebrado para hacer frente al crecimiento del producto extracomunitario

DIEGO MARTÍNEZ
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Gracias a la organización y el grado de información que maneja, el sector del limón europeo ha podido aumentar la comercialización de limones frescos durante el último lustro

Los productores españoles recolectan una media superior al millón de toneladas de limón en cada campaña. / AILIMPO

Valencia Fruits. Redacción.

La injerencia de limones turcos y sudafricanos preocupa a los productores europeos, ya que las importaciones de producto fresco procedentes de ambos países han crecido notablemente desde 2016. En concreto, según el Instituto Español de Comercio Exterior (ICEX), Sudáfrica aumentó sus exportaciones a la Unión Europea (UE) un 280%, hasta las 167.948 toneladas de 2021, mientras que Turquía hizo lo propio en un 8%, hasta registrar ese año 100.380 toneladas.

No obstante, y al cultivarse en el hemisferio sur, el limón sudafricano no suele solaparse en el mercado con el limón de Europa, salvo en casos excepcionales de sobreproducción. Por tanto, el verdadero competidor del limón europeo es el limón turco, el cual preocupa a los productores comunitarios por disponer de una ventana comercial muy similar y ser un producto más barato que el local. Además, el limón de Turquía es el que copa la mayor parte de las alertas europeas por la presencia de ciertos pesticidas en cantidades superiores a los límites marcados por la UE.

La mayoría de los limones de origen extracomunitario ingresan en la UE a través de Países Bajos, con Alemania y Francia como las principales plazas de destino. Precisamente, los dos mercados son a su vez los más importantes para el limón de Europa -que en un 60% procede de España- a nivel comercial. También son los mayores consumidores de limón en la UE, según Eurostat, con un consumo per cápita al año de 2,4 kg en el caso de los alemanes y de 1,8 kg en el de Francia. 

Pese al crecimiento de la presencia de limones extracomunitarios en el mercado común, España, que recolecta una media superior al millón de toneladas en cada campaña, ha logrado mantener e incluso incrementar la comercialización de limones frescos en la UE

Pese al crecimiento de la presencia de limones extracomunitarios en el mercado común, España, que recolecta una media superior al millón de toneladas en cada campaña, ha logrado mantener e incluso incrementar la comercialización de limones frescos en la UE a lo largo del último lustro. Alemania, con el 32% de la cuota, y Francia (17%) son el primer y segundo destino para el limón español, con un aumento de la demanda superior al 58% y 14%, respectivamente, desde 2016.

Organización e información

Esta situación deriva del trabajo llevado a cabo por la Asociación Interprofesional de Limón y Pomelo de España (AILIMPO). Y es que la entidad, aparte de defender los intereses de todo el sector, opera como motor de desarrollo para avanzar hacia un sistema productivo con mayor sostenibilidad social, económica y medioambiental; esforzándose para reducir los costes de producción, incrementar la productividad y aumentar la innovación entre los actores implicados.

Tal ha sido así, que el sector de limón y pomelo en España está muy vertebrado debido al papel de AILIMPO, que se ha convertido en un elemento clave y diferencial respecto a otros sectores nacionales del ámbito hortofrutícola. Por ejemplo, gracias a su labor productores, cooperativas, exportadores e industriales del limón manejan unos niveles de información que facilitan adoptar con mayor agilidad las decisiones más oportunas a cada circunstancia específica del mercado.

En este sentido, la Interprofesional ha puesto a disposición de los productores una herramienta para calcular los costes individualizados de producción a lo largo de la campaña 2022/2023. Dicho instrumento está financiado con los fondos recaudados por la Extensión de Norma, otra herramienta que tiene como objetivo costear acciones de comunicación e imagen del sector; investigación, desarrollo, innovación tecnológica y perfeccionamiento de toda la cadena de valor de este producto para una mayor diferenciación con respecto a los limones extracomunitarios.

“Detrás del sector del limón europeo en España hay un esfuerzo inmenso de muchísima gente, reforzado con destacadas inversiones e investigaciones, para colocar todos los días el producto en los lineales de los supermercados. Estamos trabajando para satisfacer la demanda del consumidor y tratar de mantener la rentabilidad económica, que es absolutamente fundamental si queremos ofrecer calidad y sostenibilidad”, subraya José Antonio García, director de AILIMPO

“Detrás del sector del limón europeo en España hay un esfuerzo inmenso de muchísima gente, reforzado con destacadas inversiones e investigaciones, para colocar todos los días el producto en los lineales de los supermercados. Estamos trabajando para satisfacer la demanda del consumidor y tratar de mantener la rentabilidad económica, que es absolutamente fundamental si queremos ofrecer calidad y sostenibilidad”, subraya José Antonio García, director de AILIMPO.

Valoración del producto

Primer exportador de limones frescos en el mundo y segundo país procesador, España domina claramente el comercio internacional de este cítrico. Con una producción superior al millón de toneladas en cada campaña de recolección, los exportadores de la Región de Murcia, Alicante y Andalucía controlan cerca de un tercio de los volúmenes comercializados a nivel internacional y abastecen los mercados tanto de Europa del Este como del Oeste durante los periodos de otoño, invierno y primavera. Por ello, el equilibrio económico del limón depende principalmente del clima y -como se citaba antes- de la injerencia de producto procedente de Sudáfrica y Turquía.

Turquía ha pasado a ser una potencia de limón, con unos números considerables, a pesar de que hace 20 años su producto era desconocido en el mercado. Ahora tiene unos datos similares a España, con el añadido de que no tiene industria de procesado por el consumo local de sus 85 millones de habitantes, lo que convierte a su producción en una amenaza para el limón europeo.

En consecuencia, el sector en Europa está apostando por valorizar el producto frente al limón extracomunitario. Uno de estos proyectos consiste en la consecución de la estrategia “De la Granja a la Mesa”, del Pacto Verde europeo, que tiene como objetivo que en 2030 el 25% de las explotaciones agrícolas produzcan bajo la modalidad orgánica. De esta manera, la superficie de limón ecológico en España ha pasado de 1.708 hectáreas en 2012 hasta las 10.300 hectáreas de 2021, dato que representa el 20% del total de las 50.42 hectáreas cultivadas de limón en el país. 

Este tipo de agricultura conserva y aumenta la biodiversidad al fomentar la plantación de setos y arbolado; pues suprime productos de síntesis que afectan a la fauna y a la cadena alimentaria. Incluso debido a estas técnicas, el sector del limón en Europa se ha convertido en un buen aliado para luchar contra el calentamiento global. Y es que es un excelente fijador de gases de efecto invernadero, al capturar unas 340.000 toneladas netas de CO2 por año sólo en España, cifra equivalente a la contaminación que causan más de 140.000 coches de gasoil recorriendo 20.000 km. Esto resulta del bosque de limoneros operado por los productores españoles de limón, que supera los 15 millones de ejemplares, donde cada árbol absorbe 22,6 kg anuales de CO2, de acuerdo con el estudio “Huella de carbono del sector del limón español” elaborado por AILIMPO.

La oferta de limón ecológico está dirigida específicamente a la UE, dado que, según el Instituto de Investigación de Agricultura Orgánica FiBL, es la segunda plaza más importante del mundo para las ventas minoristas de productos ecológicos -casi 45.000 millones de euros-, sólo por detrás de Estados Unidos. Alemania y Francia, con 15.000 y 12.700 millones de euros destinados respectivamente en 2020, son los países europeos que más demandan alimentación ecológica.

Estas y otras cualidades del limón de origen europeo son difundidas por AILIMPO en la campaña de promoción “Welcome to the Lemon Age”, la cual cuenta con el respaldo de la Unión Europea, con el fin de fomentar su consumo entre las nuevas generaciones de consumidores de Alemania, Francia y España; y que se valoren y aprecien más propiedades diferenciadoras como su calidad, frescura, sostenibilidad, trazabilidad y seguridad alimentaria frente al limón extracomunitario.

Esfuerzo sectorial para contener los precios 

Según datos facilitados por el Ministerio de Agricultura, Pesca y Alimentación (MAPA), el precio medio dentro de la categoría de las frutas y hortalizas ha subido en torno al 12% en España. Pero agricultores, comercializadores, almacenes y el resto de los operadores que trabajan para llevar el limón al supermercado están soportando un aumento de costes próximo al 35% desde 2021.

Así, el sector está optimizándose de manera eficiente y esforzándose para contener los precios con la finalidad de que la inevitable subida afecte lo menos posible al producto en los lineales. 

Sin embargo, AILIMPO señala que es totalmente necesario que haya un cierto encarecimiento del producto en las tiendas para poder garantizar la rentabilidad económica del sector del limón en su conjunto y mantener tanto la calidad como la sostenibilidad que demanda el consumidor.

“En Europa somos líderes mundiales de exportación porque tenemos un limón con mayor sabor y firmeza, y producido bajo las máximas garantías. Los clientes tienen que entender que no es comparable con un limón extracomunitario. Es evidente que no hablamos del mismo producto ni de la misma calidad. De igual modo, Europa ofrece una fruta sostenible, auditada, con huella hídrica y de carbono, y compromiso social”, declara José Antonio García, director de AILIMPO.

Y es que la sostenibilidad que envuelve al cultivo y la producción de limón en Europa da pie que cada vez más consumidores opten por incorporarlo a su alimentación diaria, sobre todo entre los mercados más importantes de la Unión Europea, los cuales siguen aumentando su demanda debido a la confianza depositada en uno de los alimentos más sanos de la dieta mediterránea.

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